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Capítulo 12:

 Enfermería. Dilemas legales y de ética

DILEMAS LEGALES Y ÉTICOS EN LA ENFERMERÍA

Un dilema es una elección entre dos alternativas desagradables y que plantean problemas éticos. Los profesionales de enfermería que prestan cuidados de enfermería medicoquirúrgicos se enfrentan a dilemas casi todos los días: tantos, de hecho, que sería imposible exponerlos aquí completamente. Pero muchos dilemas que se experimentan con frecuencia implican confidencialidad, derechos del paciente y aspectos del fallecimiento y la muerte. El profesional de enfermería debe usar guías éticas y legales para tomar decisiones sobre las acciones morales cuando presta asistencia en estas situaciones y en otras.

Los profesionales de enfermería respetan el derecho a la confidencialidad de la información del paciente que se encuentra en el registro del paciente o se obtiene durante la entrevista. (En la mayoría de los casos, las leyes de práctica de la enfermería estatales exigen que los profesionales de enfermería defiendan este derecho.) Los derechos del paciente como individuo pueden dar lugar, sin embargo, a dilemas para el profesional de enfermería en el marco clínico. Por ejemplo, el derecho a la intimidad y la confidencialidad crean un dilema cuando entran en conflicto con el derecho del profesional de enfermería a la información que pueda afectar a la seguridad personal. Esto puede ocurrir cuando el profesional de enfermería no conoce el estado del paciente respecto al VIH. La ley exige, en la mayoría de los casos, que puedan darse los resultados de la prueba del VIH a otra persona sólo si el paciente da su consentimiento escrito para liberar tal información. Muchos profesionales sanitarios creen que esta ley viola su propio derecho a la seguridad personal y trabajan activamente para cambiarla.

El derecho a rechazar un tratamiento (incluida la intervención quirúrgica, medicamentos, el tratamiento médico y la nutrición) es otro derecho del paciente que plantea dilemas de enfermería. Hay que explicar con atención la situación, las alternativas y el posible daño resultado del rechazo. Por exigencia legal, el paciente debe establecer una voluntad anticipada sobre el ingreso en una institución sanitaria señalando la elección del paciente sobre la conservación o prolongación de la vida.

Una voluntad anticipada, o testamento vital, es un documento en el que un paciente determina formalmente sus preferencias en torno a la asistencia sanitaria en el caso de que más adelante sufra una incapacidad mental. El paciente también nombra a una persona que tenga una representación legal indefinida para que sirva como sustituto en la toma de decisiones a la hora de poner en práctica las preferencias del paciente. Este documento pasa a formar parte del registro hospitalario del paciente y se respeta aunque el paciente se vuelva incompetente durante el período de tratamiento. El dilema surge cuando las preferencias del paciente entran en conflicto con la ley. Por ejemplo, el paciente puede indicar que no se le administren alimentos ni líquidos durante su asistencia en fase terminal. Pero varios estados determinan que la alimentación artificial no es un procedimiento que pueda rechazarse mediante las voluntades anticipadas. El profesional de enfermería se enfrenta al dilema de seguir los deseos del paciente o cumplir la ley.

Los aspectos que rodean al fallecimiento y la muerte son cada vez más problemáticos a medida que la tecnología prolonga las vidas de las personas con enfermedades debilitantes crónicas y traumatismos importantes. Estos desafíos han modificado los conceptos de la vida y la muerte, lo que provoca conflictos éticos sobre la calidad de vida y la muerte digna frente a los métodos tecnológicos de conservación de la vida de cualquier forma.

Aunque el paciente sea competente y solicite que no se empleen medidas para mantenerle la vida, surgen muchas cuestiones en torno a su asistencia. ¿Qué constituye una medida heroica? ¿Deben las intervenciones de enfermería destinadas a proporcionar bienestar administrar opiáceos hasta un grado en que se sabe deprimen la respiración?

¿Debe colocarse una sonda de alimentación a un paciente con una enfermedad terminal? Estas y otras preguntas se están debatiendo no sólo dentro del sistema sanitario sino en los tribunales.

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