Platón está de moda, y no hablamos del discípulo de Sócrates, sino del que fuera el último de los planetas de nuestro Sistema Solar. Hace unos días, la sonda New Horizons llegó a su destino, la órbita de este planeta enano, tras más de nueve años de travesía y 4.828 millones de kilómetros recorridos. ¿Qué buscamos con un proyecto tan ambicioso en un viaje tan largo? Según palabras del astrofísico Mario R. Pérez, “la llegada a Plutón ha dejado obsoletos los libros de texto”.

¿Para qué sirve la astronomía?

Para saber más sobre nuestro origen investigando lo desconocido. La astronomía es la ciencia que se encarga de estudiar la estructura y composición de los astros, su localización y las leyes de sus movimientos. Cuidado con confundirla con la astrología, esa pseudociencia basada en un sistema de creencias no probadas.

¿La astronomía beneficia directamente a la sociedad?

Más allá de darle un sentido al universo, esta ciencia ha desarrollado tecnologías que actualmente facilitan nuestro día a día, como los teléfonos móviles (con sus conexiones por satélite), la radio o la navegación marítima. Se podría usar la tecnología empleada en sondas como la New Horizons en el sector minero o de la seguridad nacional, entre otros ámbitos. Aún así, hay que esperar un tiempo para que la sociedad asimile todos los nuevos conocimientos que se deduzcan de esta última operación interestelar.

¿Qué hace falta estudiar para ser astrónomo?

Las mejores carreras para entrar en este mundo son la física, las matemáticas y/o la informática, y una vez terminadas, hay que hacer estudios de postgrado. A pesar de que un astrónomo debe tener un perfil analítico y lógico, también debe aplicar la imaginación y la intuición para poder responder las preguntas más fundamentales sobre el cosmos. Es obvio, el universo no es accesible de modo convencional ni los astrónomos disponen de laboratorios donde centrifugar galaxias ni manipular cometas.

Respecto al empleo, en España hay centros de investigación como el Instituto de Astrofísica de Canarias o el Instituto de Astrofísica de Andalucía. A nivel internacional, la más conocida es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio, o lo que es lo mismo, la NASA. Normalmente, los astrónomos trabajan en colaboraciones internacionales por lo que, al margen de los conocimientos teóricos, hay que estar preparado para viajar y vivir en un observatorio (los periodos de observación típicos duran de 4 a 6 noches)

Ramas principales de la astronomía

  • La astronomía de posición se encarga de describir el movimiento de todos los cuerpos celestes y estudiar fenómenos como los eclipses. Es la rama más antigua de la astronomía y la más accesible para curiosos y amateurs, pues con un buen telescopio es fácil apasionarse del paisaje nocturno.
  • La astrofísica estudia la composición, estructura y evolución de los astros. Por ejemplo, la sonda New Horizons servirá como herramienta para tomar datos sobre estos aspectos en Plutón.
  • La cosmología se encarga de estudiar la historia del universo desde su nacimiento. La teoría más famosa (por el momento) estudiada por especialistas en esta área es el Big-Bang.

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